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Chile: Albemarle se fusiona con Rockwood y pasa a ser un actor relevante en negocio del litio

Minería chilena / 26 de enero de 2015
http://www.mch.cl/2015/01/26/albemarle-se-fusiona-con-rockwood-y-pasa-ser-un-actor-relevante-en-negocio-del-litio/

 

(El Mercurio) Después de tres años de conversaciones, el 12 de enero se concretó la fusión de la estadounidense Albemarle con Rockwood Lithium, donde este último grupo adquirió el control. La operación involucró unos US$ 6.200 millones y convierte al conglomerado en la principal compañía de productos químicos especiales del mundo. Les permite, además, entrar de lleno al negocio del litio, dice Luke Kissam, CEO de Albemarle.

Rockwood se enfoca en este recurso, y en Chile tiene dos sitios de producción: la planta solar de Atacama, donde la compañía pretende invertir en los próximos tres años US$ 75 millones, y la planta química La Negra, en Antofagasta, donde se le agrega valor al recurso. Allí recién se invirtieron US$ 200 millones para modernizar sus procesos y construir instalaciones que permitan entregar el insumo básico para el desarrollo de baterías para automóviles eléctricos. Esto les permite aumentar la producción desde 27 mil a 44 mil toneladas de carbonato de litio. Kissam asegura que a medida que la producción de litio se incremente, se extenderán las operaciones en el país.

Con la fusión se crean cuatro líneas de negocios estratégicos. El negocio del bromo representa el 38% de las ventas, los catalizadores el 28%, el tratamiento de superficie el 21%, y el litio el 13%. Kissam asegura que el número de trabajadores de Rockwood en Chile no variará, y que incluso no están evaluando desprenderse de ningún activo en el país, sino crecer.

“En algún momento entre hoy y el 2020 vamos a ver un punto de inflexión que será impulsado sobre todo por el incremento de los autos eléctricos”, indica el ejecutivo. El litio se usa en baterías para celulares, tabletas, computadores, baterías para almacenar capacidad eléctrica, industria farmacéutica, y en automóviles eléctricos. En un escenario conservador, se estima que solo por este tipo de automóviles la demanda podría aumentar un 20% a 2020.

El litio no es concesible en Chile. Kissam asegura que si bien el Estado debe monitorear su uso, las empresas hoy presentes en este negocio operan de manera sustentable y son capaces de crear valor. “Somos neutrales en ese tema”, dice.

63% crecerían los ingresos de Albemarle en 2015, llegando a US$ 3,9 mil millones. En 2014 habrían vendido US$ 2,4 mil millones, asegura el CEO, Luke Kissam.

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