Tesla podría estar interesada en el litio chileno

PV Magazine.- El productor estadounidense de coches eléctricos, baterías y módulos solares Tesla podría crear una planta de procesamiento en Chile junto con la Sociedad Química y Minera de Chile SQM para producir el litio de alta calidad que necesita para sus baterías. Así lo declaró ayer el vicepresidente ejecutivo de la Corporación chilena de Fomento de la Producción (Corfo), Eduardo Bitran, en unas declaraciones al Financial Times, algunas de las cuales fueron también publicadas en lengua española en la cuenta de twitter de la misma Corfo.

Si bien las conversaciones se encontrarían en una etapa inicial (y ni SQM ni Tesla han hecho declaraciones al respecto), según Bitran, Tesla estaría interesada en producir hidróxido de litio directamente desde la salmuera que se encuentra debajo del desierto de Chile, sin el carbonato de litio como paso intermedio.

“También podría traer un socio para fabricar cátodos de baterías en el país, porque Chile posee una de las fuentes de energía solar más baratas del mundo”, agregó Bitrán.

No deja de llamar la atención, sin embargo, que el interés de la firma estadounidense llegue después de que SQM y Corfo alcanzaran un acuerdo tras un polémico proceso que concluyó en un arbitraje por el salar de Atacama. Es más, según ha publicado algunos medios de la prensa local, Bitran habría viajado a Estados Unidos para reunirse con altos cargos de Tesla antes de que se alcanzara el acuerdo entre SQM y Corfo a mediados de enero.

Las entidades se encontraban en disputa desde 2014 por impuestos atrasados, cumplimiento ambiental y derechos de agua. En lo sustancial, el acuerdo impone nuevas reglas para la minera, que deberá cambiar la estructura de su gobierno corporativo (entre otros cambios, Julio Ponce, actual presidente de la Sociedad y accionista controlador, debe abandonar su cargo).

También se ha aumentado el importe de las rentas de arrendamiento para igualarlas con las de la norteamericana Albemarle (la otra empresa que explota el Salar de Atacama), pero SQM ha aumentado su cuota de extracción de litio en casi 350 mil toneladas hasta 2030.

El acuerdo también establece la supervisión del cumplimiento de contratos y normas ambientales (pues SQM tiene abierto un proceso sancionatorio con la Superintendencia del Medio Ambiente en el que figuran varias faltas), y la opción de reserva de 25 por ciento de producción de litio para vender en Chile.

Numerosas organizaciones sociales han expresado su rechazo al acuerdo entre SQM y Corfo para explotar litio hasta 2030 en el Salar de Atacama, y una manifestación que tuvo lugar el pasado lunes finalizó con varios detenidos.

“No se puede hacer negocio con una empresa que ha transgredido todos los cánones de la ética”, dijo el coordinador nacional del “Movimiento El Litio para Chile”, Miguel Soto. Frente a ello, Bitrán afirmó: “Hemos recuperado el litio para los chilenos”.

Según Reuters, de concretarse el acuerdo, Corfo estaría dispuesta a negociar un aumento en la cuota de producción de SQM.

En cuanto a Tesla, la empresa liderada por Elon Musk utiliza el litio para sus baterías domésticas Powerwall y para baterías a gran escala como la de 129 MW instalada en Australia por Tesla y Neoen. La empresa está afianzando su división solar a gran velocidad: a principios de mes anunció que había comenzado la producción de tejas solares en su nueva fábrica de Buffalo, en Estados Unidos, para su techo solar, del que ya ha hecho pruebas piloto.

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